В начале 90-х годов XX века во время работ по переустройству водной Мариинской системы был найден выдолбленный из дуба челн. По оценкам археологов его возраст превышает пять тысяч лет. Нестор — летописец писал, что в 862 году на славянских землях появилась варяжские князья, те варяги назывались Русью». Может быть, поэтому одна из разработанных гипотез о скандинавских истоках значения слова «Русь» — «гребля — плавание на гребных судах». Историческим фактом является использование Петром I гребных судов во время военных действий в 1703 году в сражении со шведами за крепость Ниеншанц. Это было последней битвой со шведами, после которой они больше не появлялись в этих местах, и было начато строительство Санкт — Петербурга.

Основным местом организации яхтенных и гребных клубов стал Крестовский остров. Красивая природа, огромная водная акватория, близость к Финскому заливу — это те преимущества, благодаря которым здесь стали интенсивно развиваться водные виды спорта. Первый в Петербурге и в мире яхт — клуб основан Петром I в 1718 году под названием «Невский флот». Идея его создания — «научить верноподданных без страха любить море». Петр I приобрел и безвозмездно роздал деловым людям 141 судно для плавания под парусом и на веслах. Управление судами «Невского флота» возложено на Потемкина. Вменялось владельцам судов проводить тренировки 1 раз в неделю. Устраивались выезды, соревнования перевозчиков. У Летнего сада построена верфь для бесплатной починки гребных и парусных судов. Только через 125 лет в 1846 году по указу Николая I создан второй яхт — клуб с названием «Императорский Санкт — Петербургский яхт — клуб» Но он не оказал значительного влияния на развитие гребного спорта, так как быстро потерял соревновательный облик и превратился в место увеселения знати.

Первый спортивный клуб создается англичанами с названием «Санкт — Петербургский Речной яхт — клуб» («СПБ РЯК»). В мае 1860 года состоялось официальное открытие Санкт — Петербургского Речного яхт — клуба — первой спортивной организации России. В июне месяце на Средней Невке яхт -клуб провел первые в истории российского спорта официальные соревнования на шлюпках с двумя, тремя и четырьмя гребцами.

Несколько раз клуб менял пребывание. Первая стоянка — на Черной речке. Затем кружок переместился на Крестовский остров напротив Брагинской пристани у Второго Елагина моста. Далее в 1860 году был поднят флаг клуба в Новой Деревне. В 1861 году клуб в четвертый раз меняет местопребывания на более удобное — на реке Большая Невка. В пятый раз клуб снова меняет местопребывание и 30 мая 1864 года поднимает флаг навигации на Крестовском острове на Средней Невке (где в советское время располагался яхт — клуб «Водник»БМП), там проводятся гонки на яликах, лоцманках, шлюпках, гичках. В 1864 году инициативная группа англичан создает самостоятельный клуб «Стрела». Клуб назван в честь первой лодки англичан «Стрела», бороздившей воды Невы в 40-х годах XIX столетия.